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Caballeros del trabajo: una organización laboral temprana

Caballeros del trabajo: una organización laboral temprana



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Muchos de los primeros esfuerzos para organizar a los trabajadores en los Estados Unidos vieron sus inicios en Pensilvania. Ya en la década de 1790, los zapateros de Filadelfia se unieron para mantener una estructura de precios y resistir una competencia más barata. En la década de 1820 se formó un Sindicato de Mecánicos que intentó unir los esfuerzos de más de un oficio. El surgimiento del capitalismo industrial, con la ampliación de la brecha entre ricos y pobres, generó la transformación del movimiento sindical. Una forma de reacción de los trabajadores ocurrió con los Molly Maguire de las yacimientos de carbón de antracita del oeste de Pensilvania; su modus operandi Fue intimidación y violencia. En 1869, la Noble y Sagrada Orden de los Caballeros del Trabajo, que inicialmente ofrecía un enfoque más razonado para resolver los problemas laborales, se estableció en Filadelfia. Los Caballeros desarrollaron rituales ornamentados, extraídos de la masonería, * para gobernar sus reuniones. Trataron de incluir dentro de sus filas a todos menos a médicos, banqueros, abogados, productores de licores y apostadores. Los objetivos de los Caballeros del Trabajo incluían los siguientes:

  • Una jornada laboral de ocho horas
  • Terminación del trabajo infantil
  • Terminación del sistema de trabajo por contrato de los convictos (la preocupación no era por los prisioneros; los Caballeros del Trabajo se opusieron a la competencia de esta fuente de mano de obra barata)
  • Establecimiento de cooperativas para reemplazar el sistema salarial tradicional y ayudar a domar los excesos del capitalismo.
  • Salario igual para trabajos iguales
  • Propiedad gubernamental de las instalaciones de telégrafo y los ferrocarriles
  • Una política de tierras públicas diseñada para ayudar a los colonos y no a los especuladores.
  • Un impuesto sobre la renta graduado.

En sus primeros años, los Caballeros del Trabajo se opusieron al uso de huelgas; sin embargo, nuevos miembros y líderes locales radicalizaron gradualmente la organización. A mediados de la década de 1880, los paros laborales se habían convertido en una herramienta eficaz. El KOL ganó importantes huelgas en Union Pacific en 1884 y Wabash Railroad en 1885. Sin embargo, el fracaso en la huelga de Missouri Pacific en 1886 y el motín de Haymarket Square del mismo año erosionaron rápidamente la influencia de los Caballeros, aunque ningún miembro estuvo implicado en el último evento. En la mente del público, la jornada laboral de ocho horas y otras demandas de la KOL se habían convertido en ideas radicales; Para muchos, los términos "sindicalismo" y "anarquismo" eran sinónimos. Las habilidades organizativas del líder laboral Terence V. Powderly habían elevado la membresía del grupo a más de 700.000 a principios de la década de 1880, pero para 1900 ese número se había reducido a aproximadamente 100.000. ¿Los Caballeros del Trabajo declinan tan precipitadamente? El incidente de Haymarket fue sin duda fundamental porque transformó a un público escéptico en opositores vocales del grupo. Más allá de eso, sin embargo, los Caballeros sufrieron mala administración y divisiones internas, especialmente la lucha de larga data entre los miembros trabajadores calificados y no calificados. Finalmente, el surgimiento de la Federación Estadounidense del Trabajo ofreció una alternativa que rechazó el radicalismo y organizó a sus miembros en líneas artesanales.


* A pesar de su objetivo de ser inclusivo, los Caballeros del Trabajo hicieron pocos avances hacia la organización de los irlandeses-estadounidenses. La razón principal fue esta influencia ceremonial de la masonería, que a menudo era altamente anti-católica romana. Los irlandeses-estadounidenses eran predominantemente católicos.


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